Odložený finalista táhne nováčka z Vegas. Neal svými góly píše historii

13. října 13:00

David Jahoda

Po účasti ve finále možná útočník James Neal v koutku duše doufal, že by jej Nashville mohl v rozšiřovacím draftu chránit. Z pochopitelných důvodů se tak nestalo a nováček z Las Vegas po zkušeném střelci logicky sáhl. Po úvodních třech zápasech sezony si vedení Golden Knights může gratulovat. A Neal? Ten si momentálně zřejmě také nestěžuje. Svými góly zařídil, že Vegas vstoupilo do světa NHL třemi vítězství. Pomohl tak k zápisu do historie nejen klubu, ale i sobě.

Až se za několik desítek let rozhodnou v Las Vegas psát kroniku o tom, jak v městě hazardu začínal hokejový klub s přízviskem Golden Knights, buďte si jistí, že na prvních stránkách narazíte na jméno James Neal. Třicetiletý útočník, který dlouho nevěděl, jestli vůbec bude na úvodní duely nováčka soutěže připraven, byl dosud u všeho podstatného, co Zlatí rytíři při svém nástupu do NHL předvedli.

V debutu Vegas Golden Knights v NHL se proti Dallasu v čase 50:27 postaral o vůbec historicky první branku klubu v soutěži. Jenže dlouho u toho nezůstal, o necelých sedm minut později přidal druhou trefu. Stars už odpovědět nedokázali. Neal tak tým, který jej do NHL draftoval, setnul jako kat.

O den později proti Arizoně se zapsal na střeleckou listinu znovu, vítězným gólem v prodloužení získal pro Golden Knights druhou výhru. Pak byla na pořadu emotivní domácí premiéra poznamenaná týden starým útokem, při kterém v Las Vegas zemřelo 58 lidí. Neal opět patřil k hlavním protagonistům, kteří pomohli zarmoucenému městu alespoň na chvíli zapomenout. Na výhře 5:2 (opět) proti Coyotes se podílel dvěma brankami. A ano, rozdílovou trefu měl na svědomí znovu on.

Neal napodobil Cloutiera či Proppa

„Jen to nezakřikněte,“ reagoval s úsměvem na dotazy novinářů Neal poté, co si s Golden Knights dokráčeli v domácí premiéře k výhře. „Snažím se střílet a hledat ta správná místa. Navíc hraju se dvěma dobrými hráči,“ doplnil Neal a pochválil parťáky z útoku Codyho Eakina a Davida Perrona. 

Prostě raketový nástup, lepší si Neal a s ním celá organizace Vegas Golden Knights ani nemohla přát. Teď ale konečně spojitosti s historií. Zlatí rytíři vyhráli své první tři utkání, což se do té doby žádnému týmu v nováčkovské sezoně nepovedlo.

A pokud jde o Neala, po trojici Billy Harris, Larry Keenan a Kent Douglas se stal teprve čtvrtým hráčem, který se prosadil ve všech ze tří úvodních duelů nováčkovského týmu. Neal je rovněž druhým hráčem historie, který dokázal v prvních třech zápasech týmu v jeho premiérové sezoně v NHL vstřelit pět branek, před ním se to povedlo jen Realu Cloutierovi z Quebec Nordiques (1979/80). A do třetice ještě jeden zápis: Od sezony 1982/83 se v NHL neobjevil hráč, který by se v úvodních třech zápasech svého mužstva v novém ročníku postaral o všechny vítězné trefy. Naposledy se to ve zmíněném ročníku povedlo Brianu Proppovi v dresu Philadelphie. 

Na Neala se valí hromada superlativ. Přitom původně to vypadalo tak, že start nováčka soutěže v nejlepšího hokejové lize světa bude sledovat jen z lóže. Během jarní jízdy Nashvillu až do finále totiž utrpěl zlomeninu v zápěstí, konkrétně se tak stalo už v prvním utkání finále Západní konference proti Anaheimu. Neal ale hrál dál. Na konci srpna se však ukázalo, že bude třeba operativního zákroku.

Odhadovaná doba jeho absence byla zhruba měsíc. Účast v úvodních zápasech tak byla značně nejistá. Vzhledem k tomu, že Neal neodehrál ani jeden přípravný zápas, je o to pozoruhodnější, jak mu to v ostrých zápasech jde. „Jsem překvapený, že jsem schopen hrát i přesto, že jsem absolvoval operaci na konci léta,“ uvedl Neal. „Nebyl jsem si jistý, jestli budu připravený. Pokusil jsem se udělat vše, co jsem mohl, abych mohl v prvním utkání nastoupit. Bylo to něco, o co jsem za žádnou cenu nechtěl přijít,“ pokračoval.

Neal o týmu VGK: „Není důvod, abychom nebyli konkurenceschopní a nemohli zaútočit na Stanley Cup jako kterýkoliv jiný tým.“

Nebylo divu, že nechtěl, aby ho to minulo. O svém možném přesunu do Vegas totiž musel zřejmě alespoň párkrát pomyslet už během minulého ročníku. Vzhledem k silné obraně, kterou Predators disponují, musel jejich generální manažer David Poille v rozšiřovacím draftu zvolit způsob ochrany „osmi hráčů v poli plus jeden brankář“.

Neal se mezi chráněnými hráči neobjevil. Další možností pro Poillea bylo, aby jej ochránil jiným (bočním) způsobem, tak jak své nechráněné hvězdy chránilo mnoho dalších týmů, k tomu se ale zkušený hokejový architekt neodhodlal. I když Neal odvedl pro Preds během tříletého působení dobré služby, Poille věděl, že musí uvažovat i jinými směry. Pod smlouvou neměl Ryana Johansena (nyní s 8 miliony dolarů ročně nejlépe placený hráč týmu) či Viktora Arvidssona. A škrtnout z platového stropu Nealových pět milionů tak přišlo vhod.

Neal o spoluhráčích: „Kluci tu dostali šanci, kterou třeba jinde nedostali. Když se podíváte na reakce po našich gólech, vidíte, jak jsou všichni nesmírně rádi, že tu mohou být.“

Pro Las Vegas se tak na seznamu nechráněných hráčů objevilo lákavé zboží a George McPhee, generální manažer Golden Knights, si tuto možnost nenechal vzít. A navíc... James Neal zatím v každé ze svých devíti sezony v NHL pokořil hranici dvaceti branek, a to zdaleka ne vždy odehrál kompletní základní části. Vloni v 70 duelech zaznamenal 41 bodů za 23 gólů a 18 asistencí. Mít ho ve svém týmu za pět milionů ročně? Žádný úlet.

Zajímavé bude sledovat, co se bude dít před koncem přestupového období. Neal totiž na začátku října vstoupil do poslední sezony ze své šestileté smlouvy, kterou v únoru 2012 podepsal ještě jako hráč Pittsburghu. Tohle ale Neala momentálně určitě netrápí, a pokud na své výkony ze startu sezony naváže, McPhee vynaloží velké úsilí, aby tohoto kanadského snajpra ve svém týmu udržel.

Share on Google+

RSS | Kontakt | Reklama - © Copyright: BPA sport marketing a.s. & eSports.cz, s.r.o.

ISSN 1214-5718 | dotazy na redakci: redakce@nhl.cz, obchod/reklama: obchod@hokej.cz, technický provoz: webmaster@hokej.cz

© Copyright - Všechna loga a známky NHL, loga a známky týmů NHL, jakožto další vlastnické materiály včetně log konferencí a obrázků Stanley Cupu jsou vlastnictvím NHL, NHL Enterprises, L.P. a příslušných týmů. © NHL Enterprises, L.P. Všechna práva vyhrazena.